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Juez dicta que dos hospitales en Yakima violaron la ley de Protección al Consumidor

"La demanda, pendiente desde fines del 2013, reveló la práctica habitual de los hospitales de exigir pagos de los pacientes con pocos ingresos antes de informarles y evaluarles para el programa bajo la ley estatal de cuidado caritativo."

CONDADO DE YAKIMA, Wash.-- (COMUNICADO DE PRENSA, COLUMBIA LEGAL SERVICES) La semana pasada, un juez del Tribunal Superior del Condado de Yakima dictó a favor de una clase de pacientes indigentes contra la compañía controladora del Yakima Regional Medical Center (YRMC) y del Toppenish Community Hospital. La Jueza Susan L. Hahn halló que los hospitales violaron la ley de Protección al Consumidor de Washington al no informar y no evaluar a los pacientes indigentes para servicios de atención medica gratuitos o reducidos.

En particular, la Jueza Hahn concluyó que los hospitales emplearon "un patrón de encubrimiento intencional diseñado para reducir los servicios médicos subvencionados de cuidado caritativo. Obviamente las acciones de [los hospitales] fueron actos o practicas engañosas." La decisión sigue el fallo del tribunal de diciembre del 2015 hallando que la práctica por parte de los hospitales de exigir pagos de los pacientes antes de evaluarlos para servicios de cuidado caritativo violó el Acta de Cuidado Caritativo de Washington y los hospitales quebraron los contratos de los hospitales con sus clientes. (En Ingles)

"El Tribunal halló la obligación por parte de los hospitales en todos los reclamos presentados por los pacientes con bajos ingresos en este caso," dijo Eleanor Hamburger, del bufete Sirianni Youtz Spoonemore Hamburger y una de las abogadas de la clase. "Esto prepara el camino para la fase de daños en la litigación. Lo único que falta es determinar cómo medir y probar los daños y perjuicios, la cantidad de daños a otorgar, y el proceso por el cual cualquier cantidad de daños será distribuido a los miembros de la clase."

La demanda, pendiente desde fines del 2013, reveló la práctica habitual de los hospitales de exigir pagos de los pacientes con pocos ingresos antes de informarles y evaluarles para el programa bajo la ley estatal de cuidado caritativo. Cuando la empresa con ánimo de lucro Health Management Associates (HMA) compró los dos hospitales del Sisters of Providence en el 2003, los nuevos dueños prometieron cumplir con la política de cuidado caritativo existente de Providence y mantener los niveles de Cuidado Caritativo comparables con otros hospitales en el centro de Washington. En vez, el HMA cambió sus políticas de Cuidado Caritativo para limitar el acceso al Cuidado Caritativo, y no las archivó con el regulador estatal. La cantidad de cuidado caritativo provista por los hospitales bajó de manera significativa rápidamente.

"Deseamos resolver esta próxima fase lo más pronto posible. Por fin, los pacientes con pocos ingresos que se vieron obligados a pagar cargos excesivos por servicios médicos cuando calificaban para recibir atención médica gratuita o menos costosa deben ser indemnizados," dijo Andrea Schmitt de Servicios Legales Columbia, el otro bufete que representa a los demandados en el caso. Mientras tanto, los hospitales acordaron en obedecer las prácticas de cuidado caritativo que cumplen con los requisitos de la ley estatal.

Estos dos hospitales en Washington no son los unicos que fallaron en evaluar afirmativamente a los pacientes para el programa de Cuidado Caritativo. En junio, los abogados en nombre de pacientes presentaron una demanda colectiva contra el Northwest Hospital en Seattle por no cumplir con su responsabilidad de evaluar a los pacientes para el programa de Cuidado Caritativo. Servicios Legales Columbia junto con la firma Schroeter, Goldmark & Bender presentaron la demanda en nombre de los pacientes Kamal Amireh y Hugo Cabrera Villalobos, retando al hospital por su practica injusta, engañosa e ilegal de someter a los pacientes a esfuerzos de cobro por sus facturas hospitalarias sin primero evaluarlos para la eligibilidad del programa de Cuidado Caritativo.

Servicios Legales Columbia también impulsó una campaña pública de Acceso Justo a Servicios Hospitalarios, para informar a futuros pacientes y al público en general sobre el Cuidado Caritativo y desarrolló recursos en ingles y en español, disponibles en http://www.columbialegal.org/fair-access-to-hospital-care.

Las personas con pocos ingresos quienes pagaron depositos en el YRMC o en el Toppenish pueden contactar a los abogados en el caso llamando al 206-223-0303.

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